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4월 發 북미 토네이도, 해수면 온도로 예측한다

IBS 북미 토네이도 생성 과정 규명

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입력 2019-08-22 03:05 수정 2019-08-22 03:05

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4월 토네이도 발생과 연관된 해수면 온도 분포 및 기압패턴 모식도
예측이 불가능했던 북미지역 토네이도 발생을 인근 해수면 온도 패턴으로 미리 예측할 수 있게 됐다.

기초과학연구원(IBS)은 기후물리 연구단 악셀 팀머만 단장(Axel Timmermann) 연구팀이 4월에 발생하는 북미 지역 토네이도 발생 횟수가 해수면 온도와 대규모 기압 패턴에 의해 조절된다는 사실을 규명했다고 21일 밝혔다.

토네이도는 최소 시속 100km로 빠르게 회전하는 바람으로 전 세계 토네이도의 75%인 평균 1000여 개가 북미지역에서 발생한다. 그러나 해마다 발생 횟수는 크게 달라진다. 예를 들어 2011년에는 평년의 2배 가까운 1898개 토네이도가 발생해 500명 이상의 사상자를 냈다. 예측이 어려워 그만큼 많은 피해를 발생시킨다는 의미다. 특히 4, 5월은 토네이도 발생이 최고조에 달하는 시기이기 때문에 봄철 토네이도 예측은 기후과학의 중요한 과제다.

문제는 토네이도가 반경 수백 미터 가량의 작은 지역에서 일어나는 현상이라 장기적인 예측이 불가능하다는 점이다. 장기 예측을 위해서는 열용량이 크고 변화가 느린 해수면 온도와 토네이도의 관계를 밝히는 것이 중요한데, 지금까지는 그 원리가 설명되지 못해 발생 1-2주 전에야 낮은 신뢰도로 예보가 가능했다.

연구진은 토네이도 횟수와 기후 환경의 상관관계를 월별로 분석했다. 지난 62년간 축적된 북미 지역 토네이도 관측 자료와 모형 시뮬레이션을 면밀하게 분석한 결과, 연구진은 4월에 한정해 해수면 온도가 특정 패턴을 가질 경우 북미 토네이도 발생 횟수가 증가함을 규명했다.

중앙 태평양 지역이 평년보다 따뜻하고 미 서쪽 해안이 차가우며 멕시코 만이 따뜻할 때 중앙 태평양부터 멕시코 만 일대에 '고기압-저기압-고기압'으로 파동 형태의 기압패턴이 형성된다.

연구진은 이러한 기압패턴이 4월에 형성될 경우 멕시코 만에서부터 다량의 수증기를 유입시킴을 발견했다. 이 수증기는 미 서부 록키산맥 (Rocky Mountains) 우측을 따라 수송돼 내륙의 강한 바람을 연직으로 회전시키는 연료 역할을 한다. 그 결과 동부 내륙에 슈퍼셀 뇌우와 토네이도가 발생한다.

실험 결과 해수면 온도의 이러한 영향력은 4월에 국한됐다. 4월에는 내륙에 수증기가 충분하지 못해 기압패턴이 유입시키는 수증기가 토네이도 발생 횟수를 증가시키는 직접적인 원인이 된다. 하지만 5월에는 록키산맥 우측에 풍부한 수증기와 강한 회전성 바람이 존재하기 때문에 해수면 온도와 토네이도 발생 사이의 직접적인 연관성은 사라진다.

이번 연구결과를 적용하면 1-2주 전에 이뤄졌던 토네이도 예측을 수개월 앞당길 수 있을 것으로 보인다. 공동저자인 이준이 연구위원(부산대 기후과학연구소 조교수)은 "4월 해수면 온도 예측은 세계 여러 기후 모델링 센터에서 정기적으로 수행하고 있다"며 "이번 연구와 해수면 온도 예측값을 이용해 토네이도 발생횟수의 장기 예측이 가능해질 것"이라고 말했다.
김성현 기자 larczard@

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